La Tercera | Las múltiples caras y funcionalidades del cobre

En la industria acuícola, en los hospitales, en la madera y hasta en las herraduras. Son diversos los usos del metal rojo y los productos que se fabrican a partir de él. Los estudios nacionales e internacionales avalan los beneficios de esta materia prima y su potencial de crecimiento.

Por Jorge Aliaga S.


En los últimos años, el metal rojo ya no sólo es exportado como materia prima. Su versatilidad le ha permitido unirse a industrias alejadas de la gran minería, para crear nuevos productos. A continuación algunos casos que han consolidado esta nueva apuesta y que han contado con el apoyo de Codelco.

Durante mayo de 2012 se gestó un proyecto que se basaba en recubrir de cobre las salas de la Unidad de Pacientes Críticos (UPC) del Hospital Pediátrico Roberto del Río. Esta iniciativa tuvo una inversión de 1.600 millones de pesos y contó con el respaldo de los ministerios de Minería, de Salud y Codelco.

Se aplicó cobre en barandas y manillas de camillas, llaves de agua, portasuelos de pedestal y mesas de comida. Además de apoyabrazos de silla, vanitorios, veladores y portapapeles. De acuerdo con la Asociación Internacional del Cobre (Internacional Copper Asociation, ICA), “el uso de cobre o aleaciones de cobre en superficies y objetos que están cerca de las personas en las unidades de pacientes críticos (UPC) reduce la carga bacteriana en un promedio de 83%”. Codelco pudo certificar la propiedad bactericida del cobre a través de ICA y de la Agencia de Protección Medioambiental de Estados Unidos (EPA) en 2008. Otros proyectos similares a ejecutarse son la intervención de las unidades de quemados y pacientes críticos del Hospital de Urgencia Asistencia Pública (ex Posta Central). De la misma manera, Codelco pretende este año dotar de elementos de cobre antimicrobiano a dos hospitales públicos, uno en la Región de Antofagasta y otro en la Región del Libertador Bernardo O’Higgins.


COBRE ANTIMICROBIANO EN HOSPITAL ROBERTO DEL RÍO

Uno de los usos del cobre es para prevenir el contacto de los pacientes y funcionarios con las infecciones propias de los hospitales.


Herraduras de cobre

De la salud humana a la equina. Ese salto dio la empresa chilena Kawell en 2002. Por medio de la innovación de transformar la clásica herradura de hierro a cobre, se mejoraron las condiciones de vida de los caballos, prolongando su uso, ya sea recreativo, laboral o deportivo. Entre los beneficios, destacan “la reducción de los problemas de putrefacción en los cascos de los equinos, así como de hongos, por la liberación de sales de cobre que actúan sobre las bacterias”. Tienen una dureza y durabilidad parecidas a las herraduras de hierro, lo que le garantiza su uso en cualquier tipo de terreno.

“Estudios realizados en nuestro país y también a nivel internacional liderados por la ICA (International Copper Association) han demostrado que el cobre tiene propiedades bactericidas y fungicidas que las bacterias no logran derrotar”, sostiene el gerente comercial de Kawell, Diego Valer. Las herraduras de cobre son utilizadas principalmente por los caballos de alta competencia, entre los que se encuentran: caballos de rodeo, corraleros, equitación, enduro y otras disciplinas. Sobre el potencial de mercado para exportación, la situación es clara: hay 60 millones de caballos en todo el mundo, 25% de los cuales se encuentran en Estados Unidos. Este último es uno de los países donde Kawell ha exportado sus herraduras, a lo que se suma América Latina.


Jaulas y mallas de cobre

La industria acuícola ha sido otra de las grandes favorecidas por este mineral. Actualmente, en Chile existen 68 jaulas no sumergibles con mallas de aleación de cobre. En éstas se cultivan cuatro millones de peces (salmón atlántico y truchas), lo que equivale aproximadamente a 20 mil toneladas de pescado. A este sistema hay que agregar las primeras jaulas de cobre para el cultivo de peces sumergibles realizadas en nuestro país. Esta experiencia se llevó a cabo en la Región de Los Lagos y ha permitido hacer viable un tipo de acuicultura especializada: el off-shore, es decir, en lugares alejados de las costas y con mayor exposición a las corrientes y grandes olas.

Datos preliminares señalan que la tasa de mortalidad bajó en promedio más de un 35% en comparación a las mallas convencionales del mismo centro de cultivo. Asimismo, estudios bajo la supervisión de la Subsecretaría de Pesca comprobaron que las jaulas tienen la capacidad de eliminar el 99,9% del virus ISA (Anemia Infecciosa del Salmón). Y es que el uso del cobre ayuda a la disminución de los virus y bacterias que están presentes en las áreas de cultivo, lugar donde crecen los salmones.

“EcoSea es especialista y líder mundial en la producción de sistemas robustos de cultivo para peces, incorporando el uso de mallas de aleación de cobre y zinc en la industria acuícola”, sostiene Daniel Sotomayor, gerente de Asuntos Corporativos de EcoSea. Esta empresa filial de Codelco es una de las más grandes del mundo en este rubro, junto a Canadá y Escocia. Dentro de sus certificaciones cuentan con el estudio desarrollado por el laboratorio de diagnóstico y tecnología ADL Diagnostic Chile denominado “Evaluación de la ecotoxicidad de mallas de aleación de cobre EcoSea para el cultivo de salmonídeos”. En dicho documento se concluye que las mallas de cobre no provocan ningún tipo de toxicidad para el ecosistema y el medio acuícola. Por el contrario, estas mallas tienen beneficios para el medio ambiente y los peces, como por ejemplo: mejora el flujo de agua y la oxigenación. Y sus ventajas han tenido buena respuesta en mercados de América del Norte, Europa y Asia.

Aquellos productos novedosos no son lo único que se está creando en Chile. Actualmente se está explorando en ámbitos tan diversos como en la industria del plástico, la fabricación de dispositivos antisísmicos con cobre, la aplicación en la industria textil, en el transporte público y los ya conocidos trabajos que se han realizado en algunas estaciones del metro de Santiago.


MALLAS DE COBRE

El metal rojo ayudó a disminuir la alta tasa de mortalidad de peces, además de ser más amigable con el medio ambiente.


PEINETAS DE COBRE

Un uso más doméstico de esta materia prima en Chile.


La fusión de la madera y el cobre

Codelco y la empresa forestal Arauco firmaron la semana pasada un acuerdo de cooperación para investigar y desarrollar productos que sean innovadores. De la unión del cobre y la madera surgió la primera iniciativa llamada melamina VESTO, la cual se distingue por ser la primera en contar con protección antimicrobiana de cobre. Además es capaz de eliminar bacterias, hongos y virus con una efectividad del 99%. "Este producto es un aporte revolucionario, porque contribuye a crear ambientes y muebles más seguros y sanos. Más aún cuando sabemos que el cobre es autosanitizante las 24 horas del día y la melamina es un producto de uso masivo en el mundo", recalca Gerardo Jofré, presidente del Directorio de Codelco.

Cuenta con la tecnología InCopper, que incorpora el cobre en diversas superficies. Así estos productos se convierten en biocidas, neutralizando e impidiendo la entrada de virus, bacterias y hongos.

Arauco comercializará esta innovación en Chile, Perú y Colombia, luego a Argentina, Brasil y Estados Unidos. Se espera que las ventas anuales lleguen a los 80 millones de dólares en una primera etapa.


Fuente: La Tercera

Fecha: 21/03/2013




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